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em busca da alma portuguesa
A Aventura Começa
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The Adventure Begins
My goal had been to hit the road after lunch around 2pm so that I would make it from the monastery in Vairao to Esposende about 30km up the coast by nightfall, where some friends had offered me a place to stay. But it took me far longer than I'd expected to pack all the things for the journey into my bulging panniers and small backpack, as I squeezed a pair of underpants in here and a penknife in there, and a some nutritional supplements in the cracks in between other things, such that every available space was utilized. And so it was mid afternoon by the time I finally donned my Lycra shorts and helmet, straddled my trusty mountain bike, and rode out of the Monastery of Vairao into the autumnal drizzle.

I said a grateful goodbye to the rarified atmosphere of this thousand-year-old monastery, with its ancient granite stonewalls, now a refuge for pilgrims on the Caminho de Santiago, which had been my home for the previous three months. Its austere elegance, graceful arches, tolling bells and echoing silence had infused my being with the deeply Catholic spirit of the Minho region in northern Portugal, a spirit born of both devotion to Christ and of centuries of toil on the land.

As I rode out of Vairao towards Vila do Conde, a nearby coastal town, the first thing to hit me was the reality of cycling with several kilos of luggage. While I had prepped my legs and body to some degree by taking regular rides over the previous six months, it was only now that my legs were reckoning with this newfound reality. While cycling on the flat had previously been quite a breeze it was now demanding a consistent effort that soon had me breaking into a sweat even under grey skies and drizzling rain. Meeting the first physical challenge of many that I knew I would face on this adventure, I smiled at my own madness – a fifty-something in Lycra who had hardly ever ridden a bike in his life – and forged ahead, mostly in low gear, toward the coast.

The challenges of my first day shifted up a notch as the drizzle turned into a downpour, and then increased considerably as I was walking my bicycle up a steep hill and then nearing the summit and looking forward to the downhill stretch toward Vila do Conde, I was hit by a stiff wind blowing right at me from the mighty Atlantic ocean. As I entered Vila do Conde, riding under the elegant seventeenth century aqueduct that graces the environs of the town, I was thankful for the shelter from the driving wind as I cycled along the narrow cobblestone streets, but the rain only intensified and I was now completely soaked. I realized that there was just no way I was going to make it to my planned destination of Esposende before nightfall so set my sights for Povoa de Varzim, just north of Vila do Conde.

When I arrived at the coast in the pouring rain with views of the beaches and heaving ocean ecstatic joy surged through me. I delighted in the wildness of it all, the cleansing rush of the salty wind and the fact that I was alone out here on a long flat bike path stretching ahead alongside beaches being hammered by crashing waves. As the wheels of my bike cut through the water and I focused on keeping upright against the wind, the provincial traditional elegance and low rise buildings of Vila do Conde gave way to the concrete blocks of the more modern resort town of neighboring Povoa do Varzim. This juxtaposition of the traditional and modern is a common feature throughout Portugal. What we might call "town planning" is not a strong point of the Portuguese who are more prone to improvise their way through life largely undefined and unconstrained by long-term considerations. Povoa's brash modernism asserted itself with a huge white Casino and then I was soon amidst the concrete apartment blocks where I pulled over to check my iPhone, hoping that I wouldn't have to spend the night in an expensive touristy hotel.

 and was delighted to find a hostel

....with excellent reviews from pilgrims on the coast north of the centre of Povoa…I was very relieved as the rain stepped up to another level of intensity, but my next challenge came when my GPS failed me and I was unable to find the hostel. It was getting dark by how and the streets were virtually empty as everyone had taken cover from the rain. Here the concrete blocks of modern Povoa gave way to small bungalows huddled between the coastal road and the beach…as I cycled through the alleyways around and in-between them I felt like I was entering a world of old, poor folk who lived facing the ocean like barnacles on a rock…deck chairs outside the bungalows faced out to sea.

Aqui está o meu primeiro rascunho para o primeiro capítulo do meu livro. Quero escrevê-lo de uma forma que deixaria alguém curioso se o pegasse em uma livraria e começasse a ler. Então, especialmente os portugueses que estão a ler isso, por favor, deixe-me saber o que pensa...

Here is my first draft for the first chapter of my book. I want to write it in a way that would make someone curious if they picked it up in a bookshop and started reading. So especially the Portuguese who are reading this, please let me know what you think...

Quero te contar uma coisa. Algo muito importante. É sobre vocês – os portugueses – mas também é algo que pode ter grandes implicações para todo o mundo. É sobre a humanidade e é sobre o tempo em que estamos a viver agora, mas também é sobre o futuro – a evolução futura de nossa consciência e cultura global coletiva. Eu sei que é uma "grande ideia" e você geralmente gosta de manter as coisas pequenas, mas aguente firme comigo porque acho que você vai gostar disso, mesmo que ache que sou louco e acabe discordando completamente de mim.

Antes de vir viver para Portugal em 2007, com quarenta e dois anos, nunca tinha conhecido um único português. Avance quinze anos para o presente em 2022 e sinto-me muito abençoado por ter um amplo círculo de amigos e alunos portugueses e, mais recentemente, uma linda namorada portuguesa. Os últimos quinze anos foram os mais felizes e criativos da minha vida e não acredito que isso pudesse ter acontecido em qualquer outro lugar. Esse desdobramento milagroso esteve, e ainda está, profundamente entrelaçado com uma verdade inegável que se imprime em meu ser cada dia mais profundamente.

Essa verdade é que vocês portugueses são, o que eu gosto de chamar, "Povo do Coração". E digo Coração com C maiúsculo, porque não me refiro apenas ao coração emocional, sentimental, embora vocês portugueses tenham muito disso (especialmente quando se trata daquela característica cultural por excelência e intraduzível chamada Saudade). Por Coração com C maiúsculo quero dizer sua capacidade inata de sentir e intuir o Coração Espiritual que transcende e inclui todas as nossas individualidades e nossa existência relativa aqui no tempo e no espaço. Claro que esse Coração Espiritual é Universal e é a essência intrínseca de todo ser humano. É a fonte de tudo o que é Bom, Verdadeiro e Belo e sua Natureza é o Amor. Algumas pessoas chamam isso de Deus, mas realmente não importa se você acredita em Deus ou não para entender o que quero dizer com o Coração Espiritual. Curiosamente, fui criado como católico e rejeitei esse sistema de crença religiosa na minha adolescência, quando comecei a buscar respostas experienciais para as grandes questões da vida; Quem sou eu? e por que estou aqui? Mas hoje em dia, tendo descoberto algumas grandes respostas para essas grandes questões, estou mais do que confortável com a noção de Deus. De facto, viver no norte de Portugal está a levar-me a uma apreciação mais profunda das minhas raízes católicas. Eu simplesmente não me relaciono com Deus como estando "lá fora" na borda do universo em algum lugar, separado deste mundo ou de mim mesmo. Em vez disso, Ele (ou Ela!) é o Coração Universal e Base de Tudo o que É. Jesus aparentemente disse que "O Pai e eu somos Um", e todos nós já ouvimos a admoestação do Evangelho de João de que "Deus é Amor", bem, essa é uma descrição boa o suficiente para mim.

Se você já ficou comigo até aqui, deve estar se perguntando: "bem, se esse Coração Espiritual é Universal, então por que ele está a dizer que nós – os portugueses – somos o povo do Coração? Não há nada de especial sobre nós, certo?" Digo isso porque na minha experiência vocês portugueses em geral têm um jeito de ser, uma inclinação natural inconsciente, que emana deste Coração de uma forma única. Por "único" não quero dizer que vocês portugueses sejam "especiais" e, portanto, "superiores" em qualquer sentido. Quero dizer que por tendência você expressa qualidades particulares deste Coração Universal de uma forma que é única no mundo. E não se surpreenda se você não tem ideia do que estou a falar, isso é bastante normal, porque a grande maioria de vocês não tem ideia disso. De certa forma, é uma coisa linda que você não tenha nenhuma ideia sobre isso, que você não tenha autoconsciência sobre isso. Isso torna sua expressão natural livre da auto-identidade, da mácula do ego. Se houvesse alguma auto-identidade, não seria o Coração Espiritual, seria? Você se sentiria especial. Haveria alguma forma de auto-importância sendo sentida e expressa. E eu tenho certeza que

a grande maioria de vocês concordaria comigo quando digo que se há uma qualidade que vocês portugueses não têm em abundância é a auto-importância, exceto talvez quando se trata de futebol! Pelo contrário, vocês portugueses são muito orgulhosos e teimosos em manter o seu profundo complexo de inferioridade… mais sobre isso depois!

Então porque este Coração Espiritual é sentido intuitivamente pela maioria de vocês portugueses mas vocês não têm ideia disso, há uma qualidade de inocência que vocês emana. Expressa-se em sua bondade, sua suavidade e sua disposição acolhedora. É algo muito infantil em alguns aspectos, uma aura imaculada que você irradia, mas com isso não quero dizer que se expressa apenas como ingenuidade. Ele se mostra não apenas no que você diz e faz, mas também brilha muito tangivelmente através de seus olhos castanhos escuros - quando você não está fixado em algum tipo de problema que é! O mais próximo que posso chegar para descrevê-lo em palavras é uma pureza de coração, ou talvez mais precisamente, a pureza do Coração Universal que se expressa em todos os tipos de formas quintessencialmente portuguesas. Como estrangeiro, sinto que é uma grande bênção estar perto de portugueses, e sinto que muitas dessas qualidades que você tem são extremamente necessárias no nosso mundo dividido e em dificuldades nos dias de hoje. É por isso que eu quero te contar sobre isso.

Este livro chama-se Em Busca da Alma Portuguesa, então o que quero dizer com isso? Uma maneira de transmitir e entender a condição humana é que somos todos compostos de três camadas. A primeira camada é a mais óbvia e visível. É a expressão de nossas personalidades individuais que são todas únicas. Essa camada de quem somos tem um nome e uma história pessoal e um círculo de relações. É a camada que normalmente presumimos ser. A segunda camada é onde entra o que chamo de "alma". Nossa alma é a essência mais profunda de quem somos como indivíduo, mas é mais profunda que nossa personalidade. Se você pensar nas pessoas que conhece bem, terá uma noção dessa camada de alma nelas. Você sabe que há mais para eles do que sua personalidade ou personalidade social que pode ser feliz um dia e triste no dia seguinte. Por baixo de seus humores e expressões flutuantes, você também tem uma noção de seu caráter essencial. De fato, quando dizemos que alguém tem um caráter forte, também estamos a dizer que ele tem uma alma forte. É uma dimensão mais consistente e geralmente mais em contato com valores mais profundos como integridade, coragem, perseverança e amor.

O que estou a chamar de "alma" também transcende nossa individualidade, pois tem uma dimensão cultural mais ampla, que poderíamos chamar de "Alma" com A maiúsculo. Cada cultura apresenta características particulares que estão profundamente enraizadas em sua psique coletiva. As características externas podem ser identificadas nas tradições culturais, por exemplo, mas são as características internas que tipificam o que quero dizer com essa "Alma" cultural. Estou a apontar para os valores fundamentais e a disposição das pessoas. Uma metáfora útil para visualizar isso é pensar nisso como o sistema operacional de um computador. Todos os aplicativos e programas no computador são os padrões e permutações de nossa primeira camada, nossa personalidade única. O sistema operacional é nossa segunda camada, mas é composto não apenas de nossa alma individual, mas também é parte integrante da Alma cultural. Nesta metáfora então a terceira e mais profunda camada – o disco rígido do computador – é o que já descrevi como o Coração Espiritual Universal – sem o qual a alma ou personalidade não poderia existir. De fato, poderíamos dizer que a alma individual e a Alma cultural emerge do Coração Espiritual Universal e que a personalidade individual emerge da Alma. Nesse entendimento no âmago mais profundo do nosso ser – além e antes de todos os aplicativos e programas culturais e individuais – somos todos iguais. Somos todos Uma Consciência, Um Ser, Um Coração e já estamos juntos nessa Unidade Prioritária.

Minha experiência com vocês portugueses é que sua Alma cultural – sua segunda camada – é muito porosa para a terceira e mais profunda camada do Coração Universal. Sua Alma se inclina mais para o pólo do Coração Universal do que para o pólo da personalidade individuante e do ego. É por isso que te acho tão fascinante e atraente como Povo. Eu certamente nunca experimentei nada perto disso crescendo na Inglaterra, posso te dizer! Nunca me senti em casa na Inglaterra e durante toda a minha vida adulta desde que terminei a universidade morei e viajei em vários países, e também morei em comunidades internacionais, e posso dizer que, até onde minha experiência vai, o que transparece você português é algo muito raro no mundo, e principalmente no mundo ocidental. Então, mesmo que você ache que estou louco neste momento, você não está um pouco curioso sobre o que estou a chegar? Espero que sim. E acho importante ter em conta que este livro sobre a minha Busca da Alma Portuguesa surge da curiosidade, perspetivas e vivências de um estrangeiro viajado que o ama profundamente e está muito feliz por chamar Portugal de "Casa" com um C maiúsculo, tanto que hoje em dia, quando alguém me pergunta de onde sou, invariavelmente respondo "sou meio-português".

I want to tell you something. Something very important. It's about you – the Portuguese - but it's also something that could have great implications for the whole world. It's about humanity and it's about the time we are living in right now, but it's also about the future – the future evolution of our collective global consciousness and culture. I know that's a "big idea" and you generally like to keep things small, but hang in there with me because I think you are going to enjoy this, even if you think I'm crazy and end up completely disagreeing with me.

Before I came to live in Portugal in 2007 at the age of forty-two I had never met a single Portuguese. Fast-forward fifteen years to the present in 2022 and I feel very blessed to have a wide circle of Portuguese friends and students and, most recently, a beautiful Portuguese girlfriend. The past fifteen years have been the happiest and most creative of my life and I don't believe that it could have happened anywhere else. That miraculous unfolding has been, and still is, deeply intertwined with an undeniable truth that impresses itself on my being more deeply everyday.

That truth is that you Portuguese are, what I like to call, "People Of The Heart". And I say Heart with a capital H, because I don't just mean the emotional, sentimental heart, although you Portuguese have plenty of that (especially when it comes to that quintessential and untranslatable cultural characteristic called Saudade). By Heart with a capital H I mean your innate capacity to feel and intuit the Spiritual Heart that transcends and includes all of our individualities and our relative existence here in time and space. Of course that Spiritual Heart is Universal and it's the intrinsic essence of every human being. It's the source of all that is Good, True and Beautiful and its Nature is Love. Some people call it God, but it really doesn't matter whether you believe in God or not to get a sense of what I mean by the Spiritual Heart. Interestingly I was raised a Catholic and rejected that religious belief system in my adolescence when I began seeking for experiential answers to the big questions of life; Who am I? and Why am I here? But nowadays, having discovered some big answers to those big questions, I'm more than comfortable with the notion of God. In fact living in the north of Portugal is leading me to a deeper appreciation of my Catholic roots. I just don't relate to God as being "out there" on the edge of the universe somewhere, separate from this world or myself. Rather He (or She!) is the Universal Heart and Ground of Everything that Is. Jesus apparently said that, "The Father and I are One", and we've all heard the admonition from John's Gospel that "God is Love", well that's good enough description for me.

If you've stayed with me this far you are probably wondering, "well, if this Spiritual Heart is Universal then why is he saying that we – the Portuguese – are the people of the Heart? There's nothing special about us, right?" I'm saying that because in my experience you Portuguese in general have a way of being, a natural unselfconscious inclination, which emanates from this Heart in a way that is unique. By "unique" I do not mean that you Portuguese are "special" and therefore "superior" in any sense. I mean that by tendency you express particular qualities of this Universal Heart in a way that is quite unique in the world. And don't be surprised if you have no idea what I'm talking about, that's quite normal, because the vast majority of you have no idea about it. In a way it's a beautiful thing that you don't have any idea about it, that you have no self-consciousness about it. That makes your natural expression of it free of self-identity, of the taint of ego. If there were any self-identity then it wouldn't be the Spiritual Heart would it? You would feel special. There would be some form of self-importance being felt and expressed. And I'm sure that

the vast majority of you would agree with me when I say that if there is one quality that you Portuguese don't have in abundance it's self-importance, except perhaps when it comes to football! On the contrary, you Portuguese are very proud and stubborn about holding onto of your deep inferiority complex…more about that later!

So because this Spiritual Heart is intuitively felt by most of you Portuguese but you have no idea about it, there is a quality of innocence that you emanate. It expresses itself in your kindness, your softness, and your welcoming disposition. It's something very child-like in some ways, an unsullied aura that you radiate, but by that I don't mean that is only expresses itself as naiveté. It shows itself not only in what you say and do, it also shines very tangibly through your dark brown eyes - when you are not fixated on some kind of problem that is! The closest I can come to describe it in words is a purity of heart, or perhaps more accurately, the purity of The Universal Heart that gets expressed in all kinds of quintessentially Portuguese ways. As a foreigner I experience it as a great blessing to be around Portuguese people, and I feel that so many of these qualities that you have are sorely needed in our struggling and divided world these days. That's why I want to tell you about it.

This book is called In Search of the Portuguese Soul, so what do I mean by that? One way to convey and understand the human condition is that we are all composed of three layers. The first layer is the most obvious and visible. It's the expression of our individual personalities that are all unique. This layer of who we are has a name and a personal history and a circle of relations. It's the layer that we usually presume ourselves to be. The second layer is where what I am calling "soul" comes in. Our soul is the deepest essence of who we are as an individual, but it's deeper than our personality. If you think about people you know well you will have a sense of this layer of soul in them. You know that there is more to them than their personality or social persona that might be happy one day and sad the next. Underneath their fluctuating moods and expressions you also have a sense of their essential character. Indeed, when we would say that someone has a strong character we are also saying that they have a strong soul. It's a dimension that is more consistent and usually more in touch with deeper values like integrity, courage, perseverance and love.

What I am calling the "soul" also transcends our individuality for it has a wider cultural dimension, which we could call "Soul" with a capital S. Every culture exhibits particular characteristics that are deeply embedded in its collective psyche. The external characteristics can be identified in cultural traditions for example, but it is the inner characteristics that typify what I am meaning by this cultural "Soul". I'm pointing to the fundamental values and disposition of the people. One useful metaphor to envision this is to think of it like the operating system on a computer. All the apps and programs on the computer are the patterns and permutations of our first layer, our unique personality. The operating system is our second layer, but it's made up not only of our individual soul, it's also part and parcel of the cultural Soul. In this metaphor then the third and deepest layer – the hard drive of the computer - is what I described already as the Universal Spiritual Heart - without which the soul or personality could not exist. Indeed we could say that the individual and cultural Soul emerges out of the Universal Spiritual Heart and that the individual personality emerges out of the Soul. In this understanding at the deepest core of our being – beyond and prior to all the individual apps and cultural programs - we are all the same. We are all One Consciousness, One Being, One Heart and we are already together in that Prior Unity.

My experience of you Portuguese is that your cultural Soul – your second layer – is very porous to the third and deepest layer of the Universal Heart. Your Soul leans more to the pole of the Universal Heart than to the pole of the individuating personality and ego. This is why I find you so fascinating and attractive as a People. I certainly never experienced anything close to it growing up in England I can tell you! I never felt at home in England and for all my adult life since finishing university I've lived and traveled in several countries, and also lived in international communities, and I can tell you that, as far as my experience goes, what shines through you Portuguese is something very rare in the world, and especially the Western world. So even if you think I'm crazy at this point aren't you just a little bit curious about what I'm getting at? I hope so. And I think it's important to bear in mind that this book about my Search for the Portuguese Soul comes from the curiosity, perspectives and lived experience of a well-traveled foreigner who loves you deeply and is very happy to call Portugal "Home" with a capital H, such that these days, when someone asks me where I'm from, I invariably say "I'm half-Portuguese".